Las mascarillas de tela pueden prevenir la transmisión de COVID-19

Las mascarillas de tela pueden prevenir la transmisión de COVID-19

Existe evidencia consistente y de alta calidad de que muchas mascarillas (pero no todas) de tela reducen la transmisión de gotas y aerosoles, y pueden ser efectivas para reducir la contaminación del medio ambiente por cualquier virus, incluyendo SARS-CoV-2. Ninguna evidencia directa indica que el uso de mascarillas públicas proteja al usuario. Dada la gravedad de esta pandemia y la dificultad de control, sugerimos que el posible beneficio de una reducción moderada en la transmisión, probablemente supere la posibilidad de daño.

El distanciamiento físico, la higiene de las manos y la desinfección de las superficies son las piedras angulares del control de infecciones durante la pandemia de la enfermedad por coronavirus 2019 (COVID-19). Al mismo tiempo, los gobiernos, agencias internacionales, formuladores de políticas y funcionarios de salud pública han estado debatiendo la validez de recomendar el uso de mascarillas no médicas por parte del público en general para reducir la transmisión del coronavirus 2 del síndrome respiratorio agudo severo (SARS-CoV-2). Creemos que estas decisiones deben ser informadas por la evidencia. Aunque ninguna evidencia directa indica que las mascarillas de tela son efectivas para reducir la transmisión del SARS-CoV-2, la evidencia de que reducen la contaminación del aire y las superficies es convincente y debería bastar para informar las decisiones de política sobre su uso en esta pandemia en espera de más investigaciones.

La tela no detiene los viriones aislados. Sin embargo, la mayor parte de la transmisión del virus se produce a través de partículas más grandes en las secreciones, ya sea aerosol (<5 µm) o gotas (> 5 µm), que se generan directamente al hablar, comer, toser y estornudar; los aerosoles también se crean cuando el agua se evapora de gotas más pequeñas, que se convierten en núcleos de gotas del tamaño de aerosoles. El punto no es que algunas partículas puedan penetrar, sino que algunas partículas se detienen, particularmente en la dirección hacia afuera. Cada partícula cargada de virus retenida en una mascarilla no está disponible para colgarse en el aire como un aerosol o caer a una superficie para luego ser recogida al tocar.

La eficiencia de filtración es la capacidad de un material para bloquear la transmisión; se expresa como un porcentaje (Figura) y se evalúa utilizando marcadores sustitutos, incluidos los aerosoles biológicos. Los estándares de mascarillas establecidos por la ASTM International requieren pruebas con esferas de látex y Staphylococcus aureus en aerosol (1), pero las mascarillas no se evalúan por separado para cada patógeno: la eficiencia de filtración depende de la retención física de partículas de diferentes tamaños, independientemente del patógeno que contenga la partícula.
La tela puede bloquear las gotas y los aerosoles, y las capas agregan eficiencia. La eficiencia de filtración para capas individuales de diferentes tipos de tela de algodón en un experimento de bioaerosol (0.2 µm) fue entre el 43% y 94%, en comparación con el 98% a 99% para tela de mascarillas médicas desechables (2). En un resumen de observaciones similares, las capas de bufandas, sudaderas, camisetas y toallas se asociaron con una eficiencia de filtración del 10% al 40% en experimentos con aerosol de NaCl (0.075 µm) (3). Para la tela de paño de cocina, estudiada con partículas del tamaño de un aerosol, la eficiencia de filtración en experimentos con un marcador bacteriano fue del 83% con 1 capa y del 97% con 2 capas, en comparación con el 96% para una mascarilla médica (4). En experimentos con virus, 1 capa de paño de cocina tenía un 72% de eficiencia y 1 capa de tela de camiseta un 51%, en comparación con el 90% para una mascarilla médica (4). Un estudio de 2020 confirma que algunas telas bloquean porcentajes de transmisión clínicamente útiles, incluso para aerosoles e incluso en una capa; múltiples capas mejoran la eficiencia (5).

La protección externa para las mascarillas de tela se estudió ampliamente hace décadas, y los resultados son muy relevantes hoy en día. En comparación con la recuperación de bacterias de voluntarios sin mascarilla, una mascarilla hecha de muselina y franela redujo las bacterias recuperadas en placas de sedimentación de agar en un 99.3% a 99.9%, los microorganismos transportados por el aire en un total del 99.5% a 99.8%, y las bacterias recuperadas de aerosoles (<4 µm) por un 88% a 99% (6). Un experimento similar en 1975 comparó 4 mascarillas médicas y 1 mascarillas reutilizable producida comercialmente hecha de 4 capas de muselina de algodón (7). La eficiencia de filtración, evaluada por recuentos bacterianos, fue del 96% al 99% para las mascarillas médicas y del 99% para la mascarillas de tela; para aerosoles (<3.3 µm), fue del 72% al 89% y 89%, respectivamente.

En experimentos con animales, las máscaras de tela impidieron la transmisión interna de bacilos de tubérculos en aerosol. La protección interna se estudió en conejos expuestos a núcleos de bacilos tuberculosos (en su mayoría del tamaño de aerosoles). Se probaron mascarillas de gasa ajustadas con 3 o 6 capas; el número medio de tubérculos por conejo fue de 28.5 en animales sin mascarilla y de 1.4 en animales enmascarados, lo que representa una eficacia de filtración del 95% (P = 0.003; nuestros cálculos) (8).
Un único ensayo controlado aleatorio de mascarillas de tela estudió una mascarilla inusualmente ineficiente y la comparó con mascarillas médicas en lugar de ausencia de mascarilla. Para las enfermedades similares a la gripe, la tasa de ataque en los trabajadores de la salud que usan mascarillas de tela fue del 2.3%, en comparación con el 0.7% en los trabajadores de la salud que usan mascarillas médicas según lo indicado y el 0.2% en el grupo que usaba mascarillas médicas continuamente (9). Este ensayo se ha malinterpretado al mostrar que las mascarillas de tela aumentan el riesgo de enfermedades similares a la gripe (influenza), pero en realidad no proporciona evidencia sobre la efectividad o los daños de usar mascarillas de tela en comparación con no usarlas porque no tenía un grupo de comparación sin mascarillas. Además, la eficiencia de filtración para las mascarillas de tela utilizadas en este estudio fue del 3% (9).

Se desconoce si usar una mascarilla de cualquier tipo en un contexto comunitario se protege a sí mismo u otros. Una revisión rápida inédita pero rigurosa del uso de mascarillas médicas para prevenir la transmisión de enfermedades similares a la gripe (influenza) en entornos no médicos informó cocientes de probabilidades entre 0,81 y 0,95 para los efectos estudiados, todos con IC amplios que cruzan 1 (es decir, sin efecto), en evidencia de que fue calificado como de baja y muy baja calidad (10).
Cuando aplicamos los principios de la medicina basada en la evidencia a las políticas públicas, existe evidencia consistente y de alta calidad de que muchas (pero no todas) mascarillas de tela reducen la transmisión de gotas y aerosoles, y pueden ser efectivas para reducir la contaminación del medio ambiente por cualquier virus, incluyendo SARS-CoV-2. Ninguna evidencia directa indica que el uso de mascarillas públicas proteja al usuario u otros. Dada la gravedad de esta pandemia y la dificultad de control, sugerimos que el posible beneficio de una reducción moderada en la transmisión, probablemente supere la posibilidad de daño. La reducción de la transmisión externa y la contaminación ambiental son los principales mecanismos propuestos, y sugerimos apelar al altruismo y la necesidad de proteger a los demás. Reconocemos el potencial de consecuencias no deseadas, como el uso de equipo de protección personal formal por parte del público en general, el uso incorrecto de máscaras de tela o la reducción de la higiene de las manos debido a una falsa sensación de seguridad; estos pueden mitigarse controlando la distribución de equipos de protección personal, mensajes claros, educación pública y presión social.
Abogar por que el público fabrique y use mascarillas de tela transfiere el coste de una intervención de salud pública de la sociedad al individuo. En áreas de bajos recursos y para personas que viven en la pobreza es inaceptable. Esto podría mitigarse mediante intervenciones de salud pública, con la fabricación y distribución local de mascarillas de tela basadas en materiales y diseño informados por evidencia.