La contaminación y nuestros océanos

La contaminación y nuestros océanos

El 25 de marzo al 5 de abril de 2019 marcó la segunda de las cuatro rondas de conversaciones en las Naciones Unidas, mientras los estados miembros intentan elaborar un nuevo Tratado Global del Océano para definir las áreas protegidas de alta mar y las formas de hacer cumplir esta protección. Con objetivos de proteger hasta el 30% de los océanos del mundo para 2030, las mejoras reales podrían estar al alcance de los delegados. Es una oportunidad que no se debe perder.

The Lancet Planetary Health, 04/2019Pollution and our oceans

En un comentario en este número de The Lancet Planetary Health, Jessica Bogard y sus colegas discuten el papel de los pescados y mariscos en las futuras dietas sostenibles. Destacan algunos de los beneficios de consumir mariscos como una fuente importante de proteínas en la dieta, así como los desafíos que implica medir su verdadera sostenibilidad. La ONU estima que alrededor de 3 mil millones de personas dependen de los mariscos como su fuente principal de proteínas, mientras que más de 200 millones de personas están empleadas en trabajos relacionados con la pesca marina. Estas cifras por sí solas, por no mencionar los muchos otros vínculos entre las sociedades humanas y el océano, resaltan la magnitud de la amenaza que podría surgir si no encontramos una manera de gestionar nuestros océanos de manera sostenible.

Sin embargo, si bien el papel de la vida en nuestros océanos se valora lo suficiente como para que el Objetivo de Desarrollo Sostenible 14 se dedique a su preservación, está amenazado tanto como la vida en la tierra. En los últimos dos años, los asombrosos desafíos relacionados con la contaminación de los desechos plásticos han entrado en la conciencia pública y han atraído la atención necesaria a los vínculos entre la salud humana y la de nuestros océanos. Las historias de animales que se atragantan con el plástico son desconcertantes, tal vez el aspecto más aterrador de la contaminación plástica es que los efectos a largo plazo aún son en gran parte desconocidos. Y los plásticos no son los únicos contaminantes que entran en los océanos, de los que nuestra comprensión sigue siendo limitada. Como se discutió en la Comisión de The Lancet sobre contaminación y salud, no se dispone de datos de toxicidad básica para cerca de la mitad de los aproximadamente 5.000 productos químicos de gran volumen producidos en todo el mundo, muchos de los cuales eventualmente llegarán a los mares.

Incluso si estos productos químicos que aún no se han estudiado en profundidad no son dañinos, hay muchos contaminantes que sabemos que pueden causar daños graves. El mercurio de metales pesados, por ejemplo, se deposita en el agua después de ser liberado al quemar carbón y otros combustibles fósiles, donde se convierte al metilmercurio, el más peligroso. El metilmercurio se bioacumula a lo largo de la cadena alimenticia, lo que produce niveles peligrosamente altos en depredadores como los mamíferos marinos y el atún, que cuando son consumidos por mujeres embarazadas o niños, pueden tener efectos nocivos en el desarrollo neurológico, sin mencionar los efectos dañinos experimentados por los propios animales. Sin un método para extraer el metilmercurio del agua, el método más simple para manejar el problema es evitar comer los animales potencialmente contaminados, lo que crea demandas adicionales para otras fuentes de alimentos y supone una carga desproporcionada para las poblaciones indígenas que tienen un papel tradicional para tales productos alimenticios

No solo los contaminantes directamente tóxicos pueden alterar los ecosistemas acuáticos y contaminar los suministros de alimentos. Las actividades humanas que producen la eutrofización o las alteraciones asociadas con el cambio climático como la temperatura, acidez o salinidad del agua pueden estimular el crecimiento de organismos patógenos, como los miembros del género de bacterias Vibrio, y exacerbar los procesos naturales como la proliferación de algas nocivas. Las especies de Vibrio pueden causar enfermedades en humanos, peces y otras especies marinas, incluidos los corales. Mientras tanto, la proliferación de algas nocivas puede tener efectos más generalizados, como la hipoxia que provoca la mortalidad masiva de peces. Además, muchas algas dañinas liberan sus propias toxinas, que pueden afectar a quienes las ingieren, ya sea directamente o a través de mariscos contaminados (especialmente mariscos), con resultados que van desde enfermedades diarreicas hasta efectos neurotóxicos. El monitoreo de los productos del mar para detectar posibles contaminaciones es una tarea importante, y si bien las herramientas como el Sistema de Alerta Rápida para Alimentos y Piensos de la Unión Europea han tenido un gran éxito en la prevención de eventos de envenenamiento masivo, aumentan los costes de la acuicultura y podrían disuadir la inversión en un método potencialmente sostenible de producción de alimentos.

Dado que los océanos parecen tener un papel más importante que nunca en el futuro de las sociedades humanas, ahora es el momento de prestar atención a estos desafíos y tomar medidas para evitar que la situación empeore. La contaminación del océano tiene mucho en común con la contaminación del agua dulce, con contaminantes compartidos y, potencialmente, soluciones compartidas. Al igual que con otros tipos de contaminación, los efectos a menudo se sienten lejos de la fuente y la cooperación internacional será esencial. Hay, sin embargo, motivo de esperanza en este frente. El 25 de marzo al 5 de abril de 2019 marcó la segunda de las cuatro rondas de conversaciones en las Naciones Unidas, mientras los estados miembros intentan elaborar un nuevo Tratado Global del Océano para definir las áreas protegidas de alta mar y las formas de hacer cumplir esta protección. Con objetivos de proteger hasta el 30% de los océanos del mundo para 2030, las mejoras reales podrían estar al alcance de los delegados. Es una oportunidad que no debe perderse.